Les géants de la gestion des fonds se disputent le marché chinois

Pendant des décennies, Martin Flanagan, directeur général d’Invesco, a brouillé les pèlerinages annuels entre les édifices gouvernementaux de Beijing et de Shanghai, invitant les régulateurs à ouvrir le marché aux gestionnaires de fonds étrangers.

Les voyages sont «pleins à craquer du petit-déjeuner au dîner. C’est vraiment du matin au soir», a déclaré M. Flanagan, qui gère la société, dotée de 975 milliards de dollars d’actifs depuis 2005.

Mais récemment, il a senti un changement de ton. Les autorités chinoises sont désormais plus disposées à assouplir l'accès à leurs marchés, a-t-il déclaré, poussé par un sentiment d'urgence face à ce que Larry Fink, directeur général de BlackRock, a qualifié de "crise de la retraite". Beijing voit que les travailleurs qui essaient de planifier pour la vieillesse ont peu d’options d’investissement; beaucoup d’argent accumulé ou d’argent canalisé dans l’immobilier.

Les maisons de fonds, quant à elles, voient une opportunité géante. Les actifs sous gestion en Chine devraient atteindre 9,3 milliards de dollars d’ici 2023, contre environ 5,3 milliards de dollars actuellement, selon Oliver Wyman, le groupe de recherche. Cela en ferait le deuxième marché d’investissement au monde, après les États-Unis.

"Ils savent qu'ils doivent s'ouvrir", a déclaré M. Flanagan. «C’est actuellement la plus grande possibilité de croissance pour la gestion d’actifs au monde. Il ne fait aucun doute que c’est une opportunité incroyable.»

Mais si ce changement offre une perspective de croissance alléchante pour les groupes de fonds, il augmente également les risques qu’ils payent trop pour des acquisitions ou se heurtent à de puissants régulateurs locaux.

À la fin de 2017, la Chine a autorisé les sociétés étrangères à acquérir une participation de 51% dans les coentreprises qu'elles exploitent – un seuil qui passera à la pleine propriété en 2021. Ces coentreprises, qui permettent aux sociétés d'investissement de vendre des fonds communs de placement dans le pays, sont souvent gérées en liaison avec une banque ou une entreprise publique. L'autre option consiste à créer une entreprise à capitaux entièrement étrangers, limitée aux produits d'investissement non cotés.

JPMorgan Asset Management, le groupe de fonds d'une valeur de 2 000 USD, est sur le point de devenir le premier gestionnaire d'actifs étrangers à détenir la majorité de sa coentreprise, China International Fund Management. Son partenaire, la société publique Shanghai International Trust, a annoncé ce mois-ci qu'il allait vendre aux enchères une participation de 2% début juin. Les analystes s’attendent à ce que JPMorgan se procure des actions, portant ainsi sa participation à 51%.

Mais Invesco – dont l’AUM coûtera 1,2 milliard de dollars lors de la conclusion d’un contrat visant à acquérir OppenheimerFunds – pourrait être plus rapide. La société américaine a lancé une coentreprise en 1992, Invesco Great Wall, aux côtés de trois actionnaires locaux. L'une appartient à l'État, mais les deux autres sont des sociétés privées. Il sera donc moins difficile d'acquérir une participation majoritaire, a déclaré Chantal Grinderslev de Z-Ben Advisors, consultante pour des groupes de fonds étrangers en Chine. Invesco, qui contrôle l'entreprise malgré sa participation minoritaire, a conclu un "accord de principe" lui permettant de prendre une participation majoritaire, selon M. Flanagan, mais n'a pas encore tiré la gâchette.

"Que nous soyons premier, deuxième ou troisième, peu importe", a déclaré le PDG. "Nous sommes tellement en avance sur nos concurrents et c'est principalement parce que nous avons le contrôle de la direction."

Invesco se classe au deuxième rang après UBS dans la liste des groupes de fonds étrangers en Chine établie par Z-Ben, qui associe l'actif géré aux revenus et à d'autres facteurs. JPMorgan occupe le troisième rang, tandis que BlackRock est le cinquième.

Le mois dernier, M. Fink a déclaré aux actionnaires qu'il souhaitait que BlackRock prenne une participation majoritaire dans son activité locale. Le mois dernier, la société a engagé une équipe de renom: Tang Xiadong, qui a passé cinq ans au sein de la China Securities Regulatory Commission, qui supervise les gestionnaires de fonds étrangers, pour gérer sa branche locale.

"Notre objectif est de devenir l'un des principaux gestionnaires d'actifs mondiaux du pays", a déclaré M. Fink.

Pour des géants comme BlackRock, qui dispose de 6,5 milliards de dollars en AUM, l’ouverture intervient à un moment critique. Le ralentissement de la croissance sur les marchés domestiques nord-américains et européens a pesé sur les revenus, car les clients se tournent vers des portefeuilles passifs moins chers. La Chine offre une histoire de croissance rare.

«C’est le saint graal pour les gestionnaires d’actifs», a déclaré Hugh Young, directeur du département Asie de la Standard Life à Aberdeen, qui dispose d’une coentreprise locale aux côtés d’une société détenue à 100%. "Il y a beaucoup de monde et beaucoup d’argent – nous essayons tous d’être présents sur place."

La demande pour des fonds communs de placement «actifs» générant des frais plus élevés que les portefeuilles «passifs» à indexation renforce l'attrait. L’année dernière, UBS estimait que les recettes tirées des fonds communs de placement chinois augmenteraient de cinq fois, pour atteindre 42 milliards de dollars d’ici 2025.

Fidelity International créera une entreprise de fonds communs de placement lorsque les groupes de fonds étrangers se verront attribuer la pleine propriété en 2021, après avoir obtenu l'autorisation de lancer des fonds onshore il y a deux ans, a déclaré Jackson Lee, responsable national de la société basée aux Bermudes.

Malgré les signes encourageants des autorités chinoises, il existe des risques. L'autorité centralisée donne aux régulateurs locaux des pouvoirs vastes et difficiles à lire.

"En Chine, peu importe que vous possédiez 51% ou 100% des actions. Si vous contrariez les autorités chinoises, cela pourrait disparaître", a déclaré l'un des dirigeants asiatiques d'un gestionnaire de fonds mondial.

Dans ce contexte, le premier à devenir majoritaire peut payer un prix dont d’autres bénéficieront.

«Il y a beaucoup de pression», a déclaré Mme Grinderslev de Z-Ben. "Si le premier à travers le mur devient ensanglanté, alors il pourrait être difficile d'ignorer les éclaboussures de sang sur les suivantes."

Reportage additionnel d'Eva Szalay à Londres

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