Programme fédéral de prêts aux étudiants – "Un scandale"

Le mois dernier, Adam Looney, de la Brookings Institution, a publié un document regorgeant d’idées pour améliorer le programme fédéral de prêts aux étudiants. Looney a commencé son article par une condamnation sans relâche du programme dans sa forme actuelle, qu'il a justement décrite comme un scandale. Je cite sa critique mot pour mot, mettant juste ses mots dans un format de balle:

  • "Il est scandaleux que le gouvernement fédéral offre des prêts aux étudiants d'établissements de qualité médiocre, même lorsque nous savons que ces écoles n'augmentent pas leurs revenus et que ces emprunteurs ne pourront pas rembourser leurs emprunts."
  • Il est scandaleux que nous accordions des prêts parents PLUS aux familles les plus pauvres lorsque nous savons qu'elles vont probablement faire défaut et que leurs salaires et leurs prestations de sécurité sociale seront saisis et leurs remboursements d'impôts confisqués. . . "
  • «Il est scandaleux que nous ayons octroyé des prêts à plusieurs millions d’étudiants pour leur permettre de s’inscrire à des programmes en ligne non testés, qui ne semblent offrir aucune valeur sur le marché du travail.
  • Il est scandaleux que nos programmes de prêt encouragent des écoles comme USC à facturer 107 484 $. . . pour une maîtrise en travail social (220% de plus que le cours équivalent à UCLA) dans un domaine où le salaire médian est de 47 980 $. "

Tous ces échecs, selon Looney, "sont entièrement le résultat des politiques du gouvernement fédéral".

Néanmoins, malgré tous ses défauts, Looney pense que le programme fédéral de prêts aux étudiants mérite d'être corrigé et il propose plusieurs réformes intéressantes:

Premièrement, Looney recommande de limiter les prêts aux étudiants diplômés. À l'heure actuelle, les étudiants des cycles supérieurs du programme Grad PLUS peuvent contracter des prêts d'études pour payer le coût total de leurs études, peu importe le coût, qui est déraisonnable.

Cette politique de prêt «ciel est la limite» a entraîné une augmentation des coûts liés à l'obtention d'un MBA ou d'un diplôme en droit. En fait, l'American Bar Association estime que l'étudiant moyen d'une école de droit privée contracte 122 000 dollars en prêts étudiants.

Deuxièmement, Looney recommande d'appliquer une norme de «capacité à payer» aux prêts aux parents ou de les éliminer complètement. À mon avis, le programme Parent PLUS devrait être arrêté. Il est insensé d’attirer les parents à financer les études collégiales de leurs enfants en contractant une dette énorme sous forme de prêt étudiant – une dette presque impossible à acquitter en cas de faillite.

Troisièmement, Looney recommande le programme REPAYE comme plan de remboursement des prêts étudiants par défaut pour tous les étudiants. À moins que l'étudiant ne se retire, tous les emprunteurs qui empruntent un prêt étudiant seraient automatiquement inscrits au programme REPAYE lorsqu'ils commenceront à rembourser leur prêt étudiant.

Introduit par l'administration Obama, le système REPAYE permet aux débiteurs étudiants de payer 10% du revenu discrétionnaire (revenu moins 150% du seuil de pauvreté) pendant 20 ans plutôt que de tenter de rembourser leurs emprunts selon le plan de remboursement standard de 10 ans.

Parallèlement à l’inscription automatique à REMAY, Looney demande l’annulation de tous les frais, intérêts capitalisés et frais de recouvrement des emprunteurs actuels – coûts et frais qu’ils n’auraient pas subis s’ils avaient été inscrits automatiquement à REPAYE. En outre, il propose d'annuler toute dette liée à un prêt étudiant de 20 ans ou plus, sans tenir compte du statut de ces prêts.

Enfin, M. Looney demande l’arrêt de la saisie-arrêt sur les salaires et la sécurité sociale ainsi que le programme de compensation du Trésor, programme permettant au gouvernement de récupérer les remboursements d’impôts des emprunteurs en défaut.

Ce sont toutes de bonnes propositions, mais j'ai des réserves. Premièrement, est-ce une bonne politique publique d'inscrire automatiquement tous les débiteurs de prêts étudiants à REPAYE, un plan de remboursement basé sur le revenu sur 20 ans? Si nous empruntons cette voie, nous créerons une énorme classe de serviteurs sous contrat qui paieront un pourcentage de leurs revenus au gouvernement pendant la majeure partie de leur vie active.

En outre, la plupart des personnes bénéficiant de ces régimes ne rembourseront jamais le principe de leurs emprunts et pourraient se voir débourser d’énormes quantités de dette annulée après 20 ans, ce qui leur serait imposable à titre de revenu.

Deuxièmement, les propositions de Looney – toutes bonnes, comme je l’ai déjà dit – sont compliquées et le ministère de l’Éducation a un bilan lamentable dans la gestion de presque tous les aspects du programme de prêts aux étudiants. Par exemple, les personnes inscrites au programme d’exonération du prêt de la fonction publique ont demandé un allégement de la dette et le ministère de l’Éducation a rejeté 99% de toutes les demandes.

Voici donc mes révisions aux propositions de M. Looney:

  • Modifier le Code de la faillite pour permettre aux débiteurs en difficulté de prêts étudiants de libérer leur prêt étudiant en faillite comme toute autre dette de consommation.
  • Fermez immédiatement le programme Parent PLUS et autorisez les parents qui ont contracté des prêts Parent PLUS ou des prêts privés cosignés pour leurs enfants à acquitter ces prêts en cas de faillite.
  • Enfin (et c’est essentiellement la proposition de M. Looney), supprimez toutes les pénalités, frais et intérêts capitalisés pour les 45 millions d’emprunteurs étudiants et arrêtez de saisir les salaires, les remboursements d’impôt et les chèques de sécurité sociale des étudiants débiteurs en défaut.

Mes propositions, celles de M. Looney et, d’autre part, la proposition du sénateur Warren concernant l’annulation de la dette sont extrêmement coûteuses. Toute politique qui exonère des millions de personnes de l'exonération des prêts d'études coûtera des milliards, voire un quart de billion de dollars, voire davantage.

Mais regardons les faits en face. Des millions d'étudiants emprunteurs ne remboursent pas leurs emprunts selon le système actuel. En effet, la secrétaire à l’éducation, Betsy DeVos, a reconnu en novembre dernier que seulement un débiteur sur quatre remboursait le principe et les intérêts sur les prêts aux étudiants.

Admettons que le programme de prêts aux étudiants est une catastrophe, accordons des secours à ses victimes et concevons un système d’enseignement supérieur moins onéreux.

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