L'hôpital à but non lucratif qui fait des millions, possède une agence de recouvrement et poursuit les pauvres sans relâche

MEMPHIS, Tennessee – En juillet 2007, Carrie Barrett s'est rendue à la salle des urgences de la Methodist University Hospital pour se plaindre d'essoufflement et de serrement à la poitrine. Elle se souviendra plus tard de sa jambe enflée et ses orteils virent au noir.

Compte tenu de ses antécédents familiaux, de sa tension artérielle élevée et de son insuffisance cardiaque congestive nouvellement diagnostiquée, les médecins ont procédé à un cathétérisme cardiaque en introduisant un long tube dans l'aine et dans le cœur.

Sa part du séjour de deux nuits: 12 109 $.

Barrett, qui n’a jamais gagné plus de 12 $ l’heure, ne se souvient pas d’avoir reçu un avis de paiement de l’hôpital. Cependant, en 2010, Methodist Le Bonheur Healthcare l’a poursuivie en justice pour frais médicaux impayés, frais d’avocat et frais de justice en sus.

Depuis lors, le système hospitalier à but non lucratif affilié à l'Église méthodiste unie l'a poursuivie avec acharnement, ajoutant sept fois plus d'intérêts à la dette et obtenant de l'argent de son chèque de paie à 15 reprises.

Barrett, 63 ans, doit maintenant environ 33 000 $, soit plus du double de ce qu'elle avait gagné l'année dernière, selon sa déclaration de revenus.

"La seule chose qui m'a gardé à la tête basse était de prier et de demander à Dieu de m'aider", a-t-elle dit.

Elle fait partie des milliers de patients que l’immense hôpital a poursuivis en justice pour des factures médicales impayées. Selon une analyse de MLK50-ProPublica des archives de la Cour des sessions générales du comté de Shelby, Methodist a engagé plus de 8 300 poursuites entre 2014 et 2018. Les affaires les plus anciennes, comme celle de Barrett, qui remonte à près d’une décennie, restent au rôle du tribunal.

D'autres hôpitaux à Memphis et dans le pays poursuivent également des patients. Selon une étude publiée mardi dans le journal de l'American Medical Association, les chercheurs ont découvert plus de 20 000 actions en justice pour dettes engagées par des hôpitaux de Virginie en 2017. Plus de 9 300 affaires de saisie-arrêt ont eu lieu cette année-là, et les hôpitaux à but non lucratif étaient plus susceptibles de saisir les salaires.

Mais les méthodes de collecte agressives de méthodistes se distinguent dans une ville où près d’un habitant sur quatre vit en dessous du seuil de pauvreté.

Son traitement des patients pauvres commence par une politique d'assistance financière qui, contrairement à bon nombre de ses pairs à travers le pays, ignore presque tous les patients avec une forme quelconque d'assurance maladie, quels que soient leurs frais. S'ils sont incapables de payer leurs factures, les patients font alors face à ce que les experts considèrent comme rare: une agence de collecte agréée appartenant à l'hôpital.

Les poursuites suivent. Enfin, une fois que l’hôpital a obtenu un jugement, il tente à plusieurs reprises de saisir le salaire des patients, ce qu’il fait dans une proportion beaucoup plus élevée de cas que d’autres hôpitaux à but non lucratif de Memphis.

Ses propres employés ne font pas exception. Depuis 2014, Methodist a poursuivi des dizaines de ses travailleurs pour des factures médicales impayées, y compris une aide ménagère d'un hôpital poursuivie en 2017 pour plus de 23 000 $. Cette année-là, a-t-elle déclaré à la cour, elle avait gagné 16 000 $. Elle est dans un plan de paiement ordonné par le tribunal, mais dans le cas de plus de 70 autres employés, Methodist a saisi le salaire qu’elle leur verse pour récupérer ses frais médicaux.

Les hôpitaux à but non lucratif sont généralement exemptés des taxes locales, provinciales et fédérales. En contrepartie, le gouvernement fédéral s'attend à ce qu'ils apportent un avantage communautaire important, notamment des soins de bienfaisance et une aide financière.

Méthodiste fournit certes des soins caritatifs – et attribue à sa communauté plus de 226 millions de dollars par an – mais les experts lui reprochent également de brandir le tribunal comme un marteau.

"Si Warren Buffett entre et a besoin d'une procédure de valve cardiaque et puis raidit l'hôpital, alors oui, vous devriez poursuivre Warren Buffett", a déclaré John Colombo, professeur émérite de la faculté de droit de l'Université de l'Illinois, qui a témoigné devant le Congrès à propos de statut d'exonération des hôpitaux à but non lucratif. "Je ne peux pas penser à une situation dans laquelle des milliers de vos patients correspondraient à cela."

Plusieurs hôpitaux à but non lucratif ne poursuivent pas du tout les patients, tels que les hôpitaux Bon Secours en Virginie, qui ont cessé de poursuivre leurs poursuites en 2007, et le Université de Pittsburgh Medical Center, qui comprend plus de 20 installations.

Certains des cousins ​​de l’hôpital méthodiste – systèmes de santé affiliés à l’Église méthodiste unie – ne poursuivent pas non plus les patients. C’est le cas de Methodist Health System, qui exploite quatre hôpitaux dans la région de Dallas. La politique de recouvrement du système méthodiste de sept hôpitaux de Houston stipule: «Houston Methodist n'imposera à aucun moment des mesures de recouvrement extraordinaires telles que des saisies de salaire, des privilèges sur les maisons ou des notifications de la part des bureaux de crédit.

"Nous sommes une institution confessionnelle et nous ne pensons pas que prendre des mesures extraordinaires pour réclamer le paiement de factures soit conforme à notre mission et à nos valeurs", a déclaré un porte-parole du Houston Methodist à Houston.

Le méthodiste Le Bonheur, qui affirme être le deuxième employeur privé en importance du comté de Shelby, affirme sur son site Web qu’il est attaché à une «culture de la compassion». L’an dernier, le magazine Fortune a classé l’hôpital parmi les 100 meilleures entreprises pour lesquelles travailler.

Méthodiste a refusé des demandes répétées d'interviewer ses principaux dirigeants.

Au lieu de cela, il a envoyé une déclaration indiquant que «les dettes en souffrance des patients ne sont envoyées à des recouvrements, puis à un tribunal qu'en dernier recours, et seulement après que tous les efforts pour travailler avec les patients ont été épuisés».

«Nous croyons fermement dans la fourniture de soins exceptionnels à tous les membres de la communauté, quelle que soit leur capacité de payer.»

Les activités de collecte des méthodistes se déroulent dans la deuxième grande métropole la plus pauvre du pays, où les emplois ont longtemps été concentrés dans des industries à bas salaires, telles que l’entreposage et la logistique. Selon un rapport de développement économique, plus de 40% des travailleurs de Memphis gagnent moins de 15 dollars de l'heure.

MLK50 et ProPublica exploreront le fait que les hôpitaux, les entreprises et d’autres à Memphis empêchent les travailleurs à faible revenu de joindre les deux bouts.

Beverly Robertson, qui a siégé au conseil d’administration de Methodist de 2003 à 2012, a déclaré qu’elle était surprise de recevoir des informations d’un journaliste sur les pratiques de collecte de l’hôpital. Au cours de son long mandat, a-t-elle déclaré, les membres du conseil d'administration n'ont jamais été informés des poursuites intentées contre des patients.

"J'aurais aimé en connaître une partie", a déclaré Robertson, président et chef de la direction de la chambre du Grand Memphis et ancien directeur exécutif du National Civil Rights Museum.

Cour du rythme des sessions générales

Le 16 janvier, Barrett a comparu devant le tribunal des sessions générales du comté de Shelby pour tenter d'empêcher la dernière tentative de Methodist de s'emparer de son chèque de paie pour son travail à temps partiel à Kroger, où elle gagne 9,05 $ l'heure.

Elle avait beaucoup de compagnie: les 80 procès intentés ce matin-là dans la Division 5 avaient été intentés par un méthodiste.

Ce matin, Barrett a fait face à la juge Betty Thomas Moore, qui siège sur le banc depuis près de 21 ans. Moore a rapidement traité les dossiers, s'arrêtant occasionnellement pour interroger les accusés ou leur expliquer la gestion de l'argent, et pour demander aux avocats méthodistes quel montant de jugement ils recherchaient ou le paiement mensuel qu'ils accepteraient.

Barrett, une femme pieuse dont la dénomination renonce au maquillage et aux bijoux, s'est levée lorsque Moore a appelé son nom.

Elle attendit que la juge consulte son dossier, qui contenait un dossier de l'affaire, y compris une requête qu'elle avait déposée pour rétablir ses paiements à 40 $ par mois. C’est le montant approuvé par un juge deux ans plus tôt, mais Barrett a cessé de faire des paiements après avoir perdu son emploi.

Barrett avait soumis un affidavit assermenté de revenus et de biens, dans lequel étaient précisées les personnes à sa charge, le solde de ses comptes bancaires, ses dettes, ses actifs et ses dépenses mensuelles. Barrett a écrit que son compte courant contenait 20 $. Son revenu mensuel était de 750 $ par mois et ses dépenses deux fois plus élevées.

Mais ce qui a attiré l’attention du juge, c’est le montant dû à l’hôpital.

«C’est un solde de plus de 30 000 dollars», a déclaré Moore avec incrédulité. "Il a effectivement doublé."

Bien que Barrett ait effectué des paiements sporadiques, ils ont été dépassés par les montagnes d’intérêts que l’hôpital a virés à son compte.

Ce n’était pas qu’elle ne voulait pas payer, Barrett a essayé de le dire au juge, mais elle ne pouvait pas. Elle a dû cesser de travailler pour s'occuper de sa soeur, décédée d'un cancer en novembre.

"Tu dois payer", répliqua Moore. Elle aussi est chrétienne et, de son siège, elle rend souvent grâce à Dieu pour son parcours, qui a débuté modestement à Memphis Sud, où il a été élu.
Barrett a commencé à dire au juge que, maintenant qu'elle avait un nouvel emploi, elle pouvait payer de manière plus fiable, mais Moore l'a interrompue.

"Que je ne veux pas entendre. … C’est votre quatrième motion. Une fois, vous n’êtes pas venu! », A déclaré Moore, alors que Barrett commençait à tousser – une réaction nerveuse, a-t-elle expliqué plus tard.

"Asseyez-vous, madame", dit Moore irritée. "Je vais y réfléchir pendant une minute."

Beaucoup de procès et de saisies

Entre 2014 et 2018, plus de 163 000 actions en justice pour dettes ont été intentées auprès du tribunal des sessions générales du comté de Shelby, principalement par des acheteurs de titres d'emprunt, des sociétés de prêt-auto et des hôpitaux.

Un seul demandeur, Midland Funding, qui achète des dettes impayées, a intenté plus de poursuites que méthodiste. (Midland a refusé de commenter.)

Methodist a intenté plus de 8 300 poursuites, contre plus de 6 700 déposées par son concurrent Baptist Memorial Health Care et un peu plus de 1 900 par Regional One Health, l’hôpital public du comté. L’hôpital St. Jude de recherche pour enfants, également basé à Memphis, ne facture pas les familles pour des soins non couverts par une assurance.

Avec des revenus de 2,1 milliards de dollars et un système de santé comprenant six hôpitaux, Methodist est en tête du marché: en 2017, il a enregistré le plus grand nombre de sorties par an et de bénéfices par patient, selon les données accessibles au public analysées par Definitive Healthcare, une société d'analyse. Méthodiste dit avoir «un hôpital dans les quatre quadrants de la région métropolitaine de Memphis, sans égal par aucun autre fournisseur de soins de santé de notre région», ainsi que plus de 150 centres de consultation externe, cliniques et cabinets médicaux.

Le nombre de poursuites des dossiers méthodistes n’est pas disproportionné par rapport à sa taille, du moins par rapport à Baptist ou Regional One. Mais ce qui ressort vraiment, c’est le nombre de cas dans lesquels il demande une ordonnance de saisie-salaire, une action qui peut bouleverser la vie des accusés à bas salaire.

Une saisie-arrêt ordonnée par le tribunal exige que l’employeur du débiteur envoie au tribunal 25% du revenu après impôt d’un travailleur, moins les frais de subsistance de base, ainsi qu’une petite déduction pour les enfants de moins de 15 ans. Le tribunal envoie ensuite ce paiement au créancier.

Les méthodistes ont obtenu une ordonnance de saisie-arrêt dans 46% des affaires déposées entre 2014 et 2018, contre 36% au niveau régional et 20% au niveau baptiste, selon une analyse des dossiers judiciaires menée par MLK50 et ProPublica. On ne sait pas ce qui explique cette différence.

Se tourner vers le système juridique pour régler les dettes est un choix, pas un mandat, a déclaré Jenifer Bosco, avocat au National Consumer Law Center, une organisation à but non lucratif qui se concentre sur le droit de la consommation pour les personnes à faible revenu et autres personnes défavorisées. «De nombreuses dettes médicales ne sont traitées que dans le cadre du processus de recouvrement», a-t-elle déclaré. «Certes, certains se retrouvent devant les tribunaux, mais il semble que cet hôpital soit particulièrement agressif.»

La poursuite des pauvres par les méthodistes

Barrett n’a travaillé que dans des emplois peu rémunérés, qu’il s’agisse de nettoyer des cabinets médicaux ou de trier des colis chez FedEx. plus grande installation de distribution, connue sous le nom de hub.

Mais depuis neuf ans, méthodiste est sur la piste de Barrett, la suivant d’un emploi peu rémunéré à un autre.

Pour réussir à saisir le chèque de règlement d’un débiteur, un méthodiste, comme tous les créanciers, doit franchir deux obstacles. Premièrement, l’hôpital doit savoir où la personne travaille, car la saisie-arrêt nécessite la coopération de l’employeur.

Ensuite, le débiteur doit disposer de suffisamment de revenu après impôt pour compenser l’exemption de la loi, qui protège 217,50 $ par semaine du revenu après impôt du débiteur – l’équivalent de 30 heures au salaire minimum fédéral de 7,25 $ l’heure.

Au début, l’hôpital ne savait pas où travaillait Barrett. Il a déposé des tentatives de saisie-arrêt auprès de FedEx, puis de Sodexo, qui fournit des services d’entretien et d’autres services aux entreprises, mais a appris des sociétés que Barrett n’y avait plus travaillées depuis des années.

En septembre 2011, Barrett travaillait chez T.J.Maxx, marquant les vêtements vers les casiers de dédouanement. Méthodiste a servi son employeur avec une tentative de saisie-arrêt, pour ensuite se heurter au second obstacle: elle ne gagnait souvent pas assez pour être payée.

À maintes reprises, au cours des six années suivantes, l’hôpital tenta de saisir le salaire de Barrett. Parfois, cela a réussi, une fois collecté 3,67 $. D'autres fois, cela a échoué. À quatre reprises, T.J.Maxx a renvoyé l'ordonnance de saisie-arrêt au tribunal en y inscrivant la mention «Bénéfice net inférieur aux exemptions».

Si la loi de l’État épargne les débiteurs les plus pauvres de la saisie-arrêt des salaires, elle n’empêche pas les créanciers d’ajouter des intérêts à la dette sous-jacente.

Méthodiste savait que Barrett était une travailleuse à faible revenu, mais cela a ajouté 7 fois d’intérêts à son compte, pour des montants allant de 46 $ à 7 340 $.

Il est "impensable" de faire valoir ce grand intérêt envers un patient à faible revenu, a déclaré Fred Morton, un ministre à la retraite de la Christ United Methodist Church à East Memphis.

«C’est une version de l’esclavage du XXIe siècle», a déclaré Morton, membre du comité de justice économique de la MICAH, une coalition d’organisations communautaires et confessionnelles. «Ce genre d’endettement. … C’est horrible pour moi.

En 2017, Barrett avait emménagé avec une amie et sa mère, toutes deux amputées, et s'était occupée d'eux en échange d'un hébergement.

En avril de la même année, Barrett déposa une requête en cessation de la saisie-arrêt du salaire et proposa de payer 40 dollars par mois. Elle a déclaré à la cour que son revenu était de 800 dollars par mois.

Le juge a accepté, mais la sœur de Barrett, qui n'était pas mariée et n'avait jamais eu d'enfants, est tombée malade. Lorsque Barrett a cessé de travailler pour s'occuper d'elle, elle a pris du retard dans ses paiements.

«Je suis allée emprunter de l'argent auprès de ces prêts sur salaire pour effectuer ces paiements», a-t-elle déclaré. "Ce était juste une lutte pour moi."

Tous les 30 jours, elle paye 60 $ pour renouveler le prêt de 300 $, à un taux d’intérêt annuel effectif de plus de 240%.

Aide financière requise, mais est-elle offerte?

La loi sur les soins de santé abordables, qui est la signature de l’ancien président Barack Obama sur les soins de santé, est connue pour son élargissement de l’accès à la couverture maladie. Mais il a également imposé de nouvelles exigences aux hôpitaux à but non lucratif, à savoir qu’ils disposent de politiques en matière de soins de bienfaisance et les communiquent aux patients.

Mais les règles ne précisent pas à quel point ces politiques doivent être généreuses – et Méthodiste est l’un des moins généreux de l’état, selon l’étude de MLK50-ProPublica sur les politiques appliquées dans les hôpitaux à but non lucratif du Tennessee.

Bien que des dizaines d'hôpitaux offrent des soins gratuits ou à prix très élevés qui aident à protéger les patients à revenu faible et moyen, quel que soit leur statut d'assurance, d'une dette écrasante, ce n'est pas le cas de Methodist.

C’est particulièrement problématique pour les personnes ayant des régimes d’assurance maladie à franchise élevée, définis par l’IRS comme des franchises supérieures à 1 350 dollars pour une personne et à 2 700 dollars pour une famille. Selon un rapport publié en 2018 par les Centers for Disease Control and Prevention, le nombre d'adultes bénéficiant d'une assurance maladie à franchise et sous franchise élevée près de l'employeur a presque triplé de 2007 à 2017.

Selon le méthodiste, les assureurs sont tenus de percevoir des co-paiements et des franchises. Cela étant dit, l’hôpital a ajouté: «Nous savons que certains patients assurés ont des droits de participation et des franchises élevés qui constituent un fardeau financier pour le patient. En tant qu’organisation axée sur la mission, nous travaillerons avec ces patients qui ont besoin d’aide. »

La politique d’assistance financière de Methodist est dépassée, a déclaré Michele Johnson, directrice exécutive du Tennessee Justice Center, qui préconise un accès élargi aux soins de santé.

"Les règles méthodistes ont été écrites à un moment où il n'y avait tout simplement pas cette épidémie de personnes sous-assurées dans l'état", a déclaré Johnson. "La réalité a changé plus vite que leur politique."

Méthodiste a déclaré qu’il offrait des régimes de paiement à 0% d’intérêts aux patients assurés et non assurés qui avaient du mal à payer leurs factures, mais qu’il ne proposait que ceux qui étaient soumis au procès. Méthodiste a également noté qu'il offre un rabais automatique de 70% aux personnes qui s'identifient comme non assurées et aux soins gratuits pour les patients égaux ou inférieurs à 125% des recommandations fédérales en matière de pauvreté, qui s'élèveraient à un peu plus de 15 600 dollars par adulte. Les patients non assurés qui gagnent plus que cela, mais moins de deux fois le seuil de pauvreté, sont également admissibles à des réductions.

«Nous nous sommes engagés à travailler avec tous les patients aux prises avec des dépenses médicales. Notre souhait est de travailler avec les patients tôt dans le processus pour mettre en place un plan de paiement qui réponde à leurs besoins individuels », a déclaré l'hôpital dans un communiqué.

Cependant, les affirmations de l’hôpital ne correspondent pas au texte de ses politiques en matière d’aide financière, de facturation et de recouvrement, ni aux questions fréquemment posées sur la facturation sur le site Web de l’hôpital. Aucune de celles-ci ne mentionne les plans de paiement sans intérêt.

Methodist, comme ses pairs, bénéficie également de l'aide de l'État du Tennessee pour l'aider à compenser ses coûts liés à la fourniture de soins non rémunérés. Au cours des trois premiers mois de 2019, l'État a versé plus de 31 millions de dollars aux hôpitaux éligibles. De ce montant, les hôpitaux de Methodist Le Bonheur Healthcare ont reçu près de 5 millions de dollars, selon un rapport trimestriel soumis à l’Assemblée générale du Tennessee.

Pendant des années, les hôpitaux à but non lucratif qui poursuivent des centaines de patients font l’objet de rapports d’investigation et de contrôles de la part des législateurs.

Un rapport de 2014 de ProPublica sur Mosaic Life Care (anciennement Heartland Regional Medical Center) dans le Missouri a révélé que le petit hôpital avait engagé 11 000 poursuites en cinq ans. Après l’histoire et une enquête au Sénat menée par le sénateur Chuck Grassley, R-Iowa, Mosaic a réécrit ses politiques d’aide financière et a effacé la dette de près de 17 millions de dollars des patients.

«Nous faisions ce qui était médicalement correct pour la personne, mais en ce qui concerne la responsabilité financière, nous ne le faisions pas», a déclaré le Dr Mark Laney, président et chef de la direction de Mosaic, au St. Joseph News-Press.

Les pratiques agressives en matière de recouvrement de créances sont «contraires à la philosophie qui sous-tendait l'exonération fiscale», a écrit Grassley. Septembre 2017 éditorial pour le point de presse médical et scientifique Stat.

«Ces hôpitaux semblent oublier que l’exonération fiscale est un privilège et non un droit. En plus de retenir l'aide financière aux patients à faible revenu, ils versent aux hauts dirigeants des salaires équivalents à ceux de leurs homologues à but lucratif. »

En 2017, Methodist a versé à son président et chef de la direction, M. Michael Ugwueke, une rémunération totale de 1,6 million de dollars. La même année, Gary Shorb, directeur général de l’hôpital de 2001 à 2016, a gagné plus de 1,2 million de dollars pour avoir servi de conseiller d’Ugwueke. En 2018, l'hôpital rapportait 86 millions de dollars de plus que ce qu'il avait dépensé, selon un communiqué sur les obligations de revenus de fin d'année.

Un méthodiste envoie un accusé dans des cercles

Selon le rapport Debt in America publié par l'Urban Institute, un groupe de réflexion basé à Washington, les dettes médicales sont courantes, mais le plus durement concerne les non-Blancs et les habitants du Sud.

Dans le comté de Shelby, deux fois plus de résidents non blancs du comté ont des dettes médicales en recouvrement que les résidents blancs – 23% contre 11%.

Plus de la moitié des résidents du comté sont des Afro-Américains, ainsi que plus de 90% des accusés de Methodist observés par un journaliste au tribunal cette année.

Cela inclut Raquel Nelson, qui a comparu devant le tribunal le même matin que Barrett.

L’assurance maladie fournie par l’employeur de Nelson couvrait la majeure partie de la facture de l’hôpital pour son hystérectomie de 2016, mais elle devait tout de même 2 200 dollars.

Ce n'était pas la première fois que Nelson était accusé. Méthodiste l'a poursuivie en justice en 2013 pour 850 $ de frais d'hospitalisation pour ses enfants, qui sont maintenant grands. (Elle a depuis payé cette dette.) Il y a trois ans, Baptist l'a poursuivie en justice pour 5 000 $ après une nuit avec des douleurs à la poitrine. Elle paie 50 dollars par mois.

Nelson, 43 ans, ne regrette pas de choisir une carrière dans les services sociaux, même si ses diplômes de licence et de maîtrise lui ont laissé 100 000 $ en prêts étudiants, qui sont en sursis.

Les ordonnances pour traiter les maladies chroniques, y compris l'hypothyroïdie, ainsi que les fournitures pour un appareil de traitement de l'apnée du sommeil, totalisent plus de 200 $ par mois.

Quand l'argent est serré, Nelson paie juste assez sur sa facture de services publics pour garder les lumières allumées. Sa facture de services publics de juin s'élevait à plus de 500 dollars, et environ 200 dollars correspond au montant en souffrance.

Elle ne peut pas se résoudre à garder un budget écrit. "Si je le fais, ce sera effrayant parce que je vais penser:" Comment suis-je même en train de survivre? "

Le 4 décembre, lorsqu'un serveur de processus lui a remis le mandat, affirmant qu'elle avait été poursuivie par Methodist, il lui a également donné une carte permettant d'appeler Consolidated Recovery Systems, une filiale de Revenue Assurance Professionals, l'agence de recouvrement de créances agréée appartenant à Methodist. Elle a appelé l’agence de recouvrement de l’hôpital et l’a informée que si elle ne payait pas 175 dollars par mois, elle pourrait les rencontrer devant le tribunal.

Donc, Nelson est allé au tribunal, où elle a demandé à l'hôpital de lui envoyer une facture détaillée, afin qu'elle puisse vérifier que la dette était bien la sienne.

Elle est revenue au tribunal en avril, a convenu que la dette était la sienne et la semaine suivante, elle a déposé une requête en paiement de 75 $ par mois, soit le même montant qu’elle avait offert à l’agence de recouvrement.

En mai, Nelson était de retour au tribunal, cette fois devant le juge John Donald. "Je suis nerveuse", murmura-t-elle, alors que Donald courait à travers les cas.

Elle s'est levée lorsque le juge a appelé son nom. Donald demanda à l’avocat des méthodistes si 75 dollars par mois seraient acceptables.

«C’est bien, votre honneur», a déclaré Dewun Settle, l’un des deux avocats méthodistes embauchés pour représenter l’hôpital au tribunal.

"Vous êtes libre de partir", dit Donald en faisant signe à Nelson de se diriger vers la porte.

À l’extérieur de la salle d’audience, Nelson a calculé ses coûts, y compris son temps libre, ses frais de stationnement pour trois déplacements devant le tribunal et une taxe de dépôt de 27 dollars, tout pour que les avocats de Methodist acceptent le même paiement mensuel que l’agence de recouvrement de l’hôpital avait refusé.

«Ils étaient simplement gourmands», a-t-elle dit.

Un rythme familier

Les avocats méthodistes jalonnent les affaires. Settle présente les affaires au juge. R. Alan Pritchard se déplace entre la salle d'audience et le couloir, où il négocie les plans de paiement avec les accusés. Les honoraires d’avocat ajoutent 33% à la facture initiale de l’hôpital dans chaque cas, transformant une facture de 2 000 $ en une poursuite de 2 660 $, avant les frais de justice et les intérêts.

Les décisions des juges suivront les accusés pendant des mois, des années, voire des décennies. Mais régler n’a pas besoin d’en dire beaucoup pour que le juge soit le lourd responsable de l’hôpital.

Il demande généralement plus que ce que le défendeur a offert, puis les juges s’appuient presque toujours sur le défendeur.

En février, la juge Deborah Henderson n’a pas été bouleversée. Une employée d’école à charte a expliqué que les prêts aux étudiants et le fait de prendre soin de sa mère malade l’empêchaient de payer plus de 40 dollars par mois.

"Il est admirable que vous aidiez votre mère handicapée, mais il y a une différence entre une responsabilité morale et une responsabilité légale", a déclaré Henderson. «Cette dette est votre obligation légale», a-t-elle dit, avant d'ordonner à l'éducateur de payer 75 $ par mois.

Le défendeur a quitté la salle d'audience en larmes.

Même lorsqu'un accusé se conforme à une ordonnance du tribunal et paie le montant convenu et dans les délais, méthodiste en demande souvent davantage.

C’est ce qui est arrivé à un employé de FedEx et mère de deux enfants de l’hôpital convoqué devant un tribunal en avril.

Les dossiers de la Cour montrent qu’elle a effectué ses paiements de 50 $ par mois comme prévu au cours de la dernière année. L’affidavit sous serment détaillant ses finances montrait que ses dépenses mensuelles étaient de 170 $ de plus que son revenu.

Le juge Lonnie Thompson, élu en 1998, avait ces documents devant lui alors qu'il écoutait Settle affirmer que la mère devrait payer davantage.

«Elle paye à temps», a accepté. "Nous cherchons une augmentation de 100 dollars par mois pour que le solde ne continue pas à augmenter."

L’hôpital avait ajouté plus de 400 dollars depuis septembre, portant la dette de l’accusé à près de 7 000 dollars.

Thompson s'est tourné vers l'accusé. "Pouvez-vous payer 75 $?"

"Ma maison est en saisie maintenant", a-t-elle répondu.

Thompson la pressa et l'accusé devint frustré.

"Je ne peux pas accepter si je ne peux pas payer", a déclaré le défendeur.

«Si je signe l'ordre, dit Thompson sévèrement, vous avoir pour le payer. "

"Je veux dire, je ne l’ai pas à payer", répondit-elle.

Thompson céda et accepta de la laisser continuer à payer 50 $ par mois. Trois semaines plus tard, elle a déposé son bilan.

Pritchard et Settle ont renvoyé des questions à méthodiste. Henderson et Thompson n'ont pas renvoyé de courriels à la recherche de commentaires.

Si un accusé avait un avocat, l’avocat pourrait peut-être négocier un rabais sur la dette ou peut-être une réduction des frais d’avocat.

Sans avocat, les accusés naviguent seuls dans le système, souvent de manière médiocre. Lorsqu'un juge a demandé à l'un des accusés si elle était représentée par un avocat, ce dernier a désigné Pritchard, qui a secoué la tête.

Parmi les 80 affaires inscrites au 16 janvier, un seul des accusés était représenté par un avocat.

Ni le juge ni le personnel du tribunal ne peuvent donner de conseils juridiques.

«Je disais à ma fille, et elle disait:« Tu dois parler à quelqu'un », se souvient Barrett. Elle a envisagé de se rendre dans une clinique juridique gratuite offerte par les services juridiques de la région de Memphis, a-t-elle déclaré, "mais lorsque vous êtes le seul soutien de votre ménage, vous ne pouvez pas vous contenter de jours."

Lorsque le Tennessee Justice Center reçoit le rare appel d'un patient qui se noie dans des factures d'hôpital, Johnson ou son personnel appellent leurs contacts à cet hôpital.

"Nous dirons:" C’est une histoire vraiment déchirante "et, bien souvent, ils écriront simplement la facture", a-t-elle déclaré. "Je ne sais pas si c'est parce qu'ils savent que nous connaissons notre chemin vers les médias, mais nous ne menaçons pas nécessairement cela. Mais ils nous voient souvent aux nouvelles.

Contraint par la loi

Avant de se porter candidate au poste de juge à la Cour des sessions générales du comté de Shelby en 1998, Mme Moore était une défenseure publique qui jugeait des affaires de la capitale. Elle commençait à être épuisée, mais elle ne voulait pas quitter la fonction publique.

Elle a remporté cette élection et les deux depuis.

Moore a un rapport facile avec les avocats Settle et Pritchard. Et elle essaie de maintenir un comportement ferme mais amical avec les accusés.

À la fin du mois de mai, elle a déclaré devant une salle de conférence remplie d’accusées qu’elle était restée où elle se trouvait: poursuivie en justice par ses créanciers et faisant saisir son salaire.

C'était dans les années 1980, a déclaré Moore lors d'une interview dans son cabinet, alors qu'elle était nouvelle avocate au bureau du défenseur public.

«J'ai eu un mari qui est parti, m'a laissé avec les enfants, a cessé de payer la pension alimentaire et a continué à avancer. Et j'ai lutté », a-t-elle dit.

Elle a déposé son bilan en 1995.

Son empathie se manifeste sur sa page Facebook, où elle a publié des articles sur un prêteur automobile subprime et un essai sur l'insécurité d'une vie dans la pauvreté.

Il y a des années, elle a pris position en entendant des cas impliquant des prêteurs de voitures qui avaient facturé des taux d'intérêt qu'elle considérait exorbitants.

“Je voudrais rayer le texte et dire:’ 32%? C’est inadmissible. C’est le mot légal que vous pouvez utiliser pour dire: «Je ne le fais pas», at-elle déclaré.

En réponse, les avocats des créanciers ont envoyé des lettres lui rappelant que la loi leur permettait de facturer le taux d’intérêt contractuel.

«J'ai juste arrêté de rayer ça parce qu'il n'y avait vraiment pas de zone grise avec ça. La loi dit que c'est ce que c'est.

Moore a déclaré qu’elle ne pouvait pas – et n’était pas – influencée par le pouvoir relatif des parties en cause, même lorsque le demandeur était un système de santé massif et rentable et que les accusés étaient souvent pauvres et sans avocat. "Si vous commencez à en tenir compte, alors vous devenez partial."

En avril, Moore a entendu le cas d'une mère de trois enfants qui devait plus de 3 000 $. Dans sa requête en paiement lent, la défenderesse a proposé de verser 30 dollars par mois.

Moore se tourna vers Settle. "De quoi avez-vous besoin à ce sujet?" Demanda-t-elle.

Au moins 200 $ par mois, Settle a répondu.

"Je ne peux pas faire 200 $", a déclaré le défendeur, qui travaille dans un entrepôt.

Moore s’est ensuite tourné vers l’affidavit sous serment de revenus et de biens de l’accusé. Le revenu mensuel de 2 000 $ de la mère lui laissait 1 300 $ dans le rouge.

Moore a ciblé l’âge de ses fils (11, 17 et 19 ans) ainsi que l’importante allocation vestimentaire et budget alimentaire de la défenderesse. Moore était persuadé qu'ils étaient assez vieux pour en sacrifier un peu afin que leur mère puisse payer davantage.

La fillette de 11 ans est autiste, non verbale, porte des couches et ne peut manger que des aliments en purée, a déclaré la mère au juge. Moore a expliqué qu’un parent âgé suivait un régime similaire, mais elle n’a pas ménagé le défendeur.

«Même avec ce que vous m'avez dit, je pense que vous pouvez faire 100 $», a-t-elle déclaré, avant de signer une ordonnance du tribunal enjoignant à la défenderesse de payer 130 $ par mois.

Le même matin, Barrett et Nelson étaient au tribunal, une enseignante de la maternelle des écoles du comté de Shelby est venue s'acquitter d'une dette de 6 800 $.

Règlement demandé 140 $ par mois. L'enseignant a compté avec 50 dollars par mois, mais le juge a semblé offensé.

«Je ne vais même pas y penser», a déclaré Moore. Le mari de l’enseignant, qui accompagnait sa femme au tribunal, s’exprima, mais Moore l’interrompit.

«Tu as épousé une femme d'âge mûr», claqua Moore.

"S'il vous plaît, ne maudissez pas," dit le professeur.

"Je m'excuse", dit rapidement Moore. "C'est juste frustrant."

Dans une chambre du juge, une prière est attachée à une cassette qui dit en partie: «Aidez-moi à traiter les autres aujourd'hui comme je désire être traité."

Elle a dit qu'elle le lit chaque fois qu'elle se dirige vers le banc.

"Je veux faire et dire ce qui est juste et agréable à Dieu parce que parfois ces gens-là, chérie, ils vous donneront envie de parler", a-t-elle dit.

Une dette qui la suivra jusqu'à la tombe

Après que Moore eut entendu le reste des affaires inscrites au rôle ce jour-là, elle appela de nouveau le nom de Barrett.

Barrett se leva et Settle demanda à la juge de fixer ses paiements à 100 $ par mois.

Le juge a accepté, rejetant la requête de Barrett de payer 40 dollars par mois.

"Ce sera la dernière fois que j'établis ça", dit Moore sévèrement. "Vous êtes allé payer pour cela pendant de très nombreux mois à venir."

Des mois plus tard, Barrett était toujours gêné par le résultat.

"Si vous savez que je ne peux pas payer 40 $, pourquoi pensez-vous que je peux payer 100 $?", A déclaré Barrett.

Si elle en avait eu la possibilité, elle aurait dit au juge qu’elle était toujours en retard sur sa facture d’électricité et elle devait parfois laisser son assurance-voiture expirer parce qu’elle n’avait pas les moyens de la payer. «Elle ne prend que quelques secondes pour faire cette phrase. C'était juste les emmener et les sortir. Ils n’ont aucune sorte d’empathie pour les gens. "

Entre février et mai, Barrett a réussi à faire ses paiements à temps, en réduisant d’autres factures et en s’appuyant sur des prêts sur salaire. Mais ce mois-ci, elle a raté la date d'échéance de son paiement.

Si Methodist n’ajoute aucun intérêt à la dette de Barrett et qu’elle paye comme elle l’a ordonné, elle le remboursera en 330 mois.

Elle aura 90 ans.

Peu de temps après sa comparution devant le tribunal, Barrett a déposé ses taxes 2018.

Elle a fait 13 800 $.

«C’est maintenant entre les mains de Dieu», at-elle déclaré. "Je ne peux faire que beaucoup de choses."

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