Les travailleurs à bas salaire sont poursuivis en justice pour des factures médicales impayées par un hôpital chrétien à but non lucratif qui les emploie

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MEMPHIS, Tennessee – Cette année, une femme de ménage méthodiste de Le Bonheur Healthcare a quitté son travail trois heures seulement après le début de son quart de travail et a pris un bus pour le tribunal de grande instance du comté de Shelby.

Vêtue de son uniforme noir et gris, elle avait un autre type de rendez-vous avec son employeur: l'hôpital la poursuivait pour des factures médicales impayées.

En 2017, le système hospitalier à but non lucratif basé à Memphis a poursuivi la femme en justice pour le coût de ses séjours à l'hôpital pour traiter les douleurs abdominales chroniques qu'elle avait connues avant son embauche par l'hôpital.

Elle doit maintenant plus de 23 000 dollars aux méthodistes, dont 5 800 dollars d’honoraires d’avocat.

C’est surréaliste, at-elle dit, d’être poursuivi en justice par l’organisation qui lui paie 12,25 $ l’heure. «Vous savez combien vous me payez. Et l’argent que vous payez, je ne peux plus vivre », a déclaré la gouvernante, qui a demandé que son nom ne soit pas utilisé, de peur que l’hôpital ne la congédie pour avoir parlé à un journaliste.

De 2014 à 2018, le système hospitalier affilié à l'Église méthodiste unie a déposé plus de 8 300 actions en justice contre des patients, y compris ses propres travailleurs. Après avoir obtenu gain de cause, il a cherché à saisir les salaires de plus de 160 ouvriers méthodistes et l'a fait dans plus de 70 cas au cours de cette période, selon une analyse de MLK50-ProPublica des archives de la Cour générale du comté de Shelby, des rapports de dossiers en ligne et dossiers de cas.

Certaines des dettes ont été accumulées pendant que les employés travaillaient chez Methodist; d'autres ont précédé leur séjour là-bas. Les chiffres n'incluent pas les dettes contractées par d'anciens employés méthodistes qui sont partis depuis.

Entre janvier et la mi-juin, un journaliste a observé plus d'une douzaine d'employés méthodistes devant les tribunaux pour se défendre dans des procès intentés par l'hôpital à propos de factures d'hôpital.

Cela inclut un employé méthodiste de Le Bonheur qui doit plus de 1 200 dollars. En janvier, elle a proposé de payer 100 $ par mois, même si son affidavit assermenté faisait état de dépenses mensuelles supérieures à son revenu mensuel de 1 650 $. Après s'être entretenue avec un avocat de méthodiste, la juge Betty Thomas Moore a accepté la proposition de la travailleuse, mais elle a déjà manqué un paiement.

Quelques semaines plus tard, un employé méthodiste a comparu pour une première audience portant des gommages hospitaliers. L'hôpital l'avait poursuivie pour plus de 4 000 dollars. Quand elle a quitté la salle d'audience, elle était agacée. Son employeur savait où elle travaillait, a-t-elle dit, et aurait dû la contacter avant de la poursuivre. «Je ne sais pas pourquoi ils ne peuvent pas monter, a-t-elle dit devant le tribunal.

Et en mai, une employée qui travaillait pour Methodist depuis plus de quatre ans avait emporté une grande enveloppe de factures dans la salle d'audience. Elle devait plus de 5 400 $, ce qui incluait des frais d'hospitalisation de 2017 pour l'unité néonatale. C'est la même année que sa fille est née, selon son affidavit sous serment, qui indiquait également un solde de compte courant inférieur à 4 dollars. Elle a offert de payer 10 dollars toutes les deux semaines, soit 20 dollars la plupart des mois, mais l’avocat de Methodist voulait 200 $ par mois. Le juge lui a ordonné de payer 100 dollars par mois.

Il n’est pas rare que les hôpitaux poursuivent les patients pour des dettes impayées, mais ce qui frappe chez Methodist, le plus grand système hospitalier de la région de Memphis, est le nombre de patients qui finissent par être ses propres employés. Il ne se passe pratiquement pas une semaine sans que les travailleurs méthodistes ne soient inscrits au rôle devant un tribunal pour lutter contre les poursuites en matière de dette déposées par leur employeur.

Pire, selon les employés, les prestations de l’assurance maladie de Methodist ne permettent aux employés de se faire soigner que dans des installations méthodistes, même si les politiques d’aide financière de ses concurrents sont plus généreuses.

Un expert des pratiques de facturation des hôpitaux a déclaré que si l’hôpital poursuivait en justice un grand nombre de ses propres employés, il était temps d’examiner à la fois l’assurance fournie aux travailleurs et l’échelle de rémunération.

"On pourrait espérer que s'il s'agissait d'une action engagée contre un nombre important d'employés, l'hôpital examinerait l'assurance qu'ils fournissent aux travailleurs", a déclaré Mark Rukavina, expert dans les hôpitaux à but non lucratif et directeur de Community Catalyst, un professionnel de la santé. organisation de plaidoyer.

Méthodiste a décliné les demandes d'interview. Il n'a pas répondu à des questions écrites précises sur les poursuites intentées contre ses travailleurs ni sur la manière dont ses politiques reflètent les valeurs de l'Église méthodiste unie. Dans une déclaration, il a déclaré qu'il s'engageait à travailler avec les patients qui ont des difficultés à payer leurs factures médicales.

«En tant que deuxième employeur privé du comté de Shelby, nous reconnaissons la responsabilité que nous avons en tant qu'organisation de contribuer au succès des diverses communautés que nous servons. Nous sommes déterminés à créer des emplois dans notre communauté – en choisissant intentionnellement de conserver des services tels que l'impression, la blanchisserie. et d’autres internes, qui sont généralement sous-traités par le secteur de la santé », a déclaré l’hôpital.

Méthodiste a également refusé de répondre à une question, à savoir s'il existe une politique interdisant à ses employés d'être poursuivie en justice par un méthodiste, de parler à un journaliste des poursuites intentées par l'hôpital contre lui.

Employeur et adversaire juridique

Un seul jour de janvier, 10 accusés étaient inscrits au rôle et leur lieu de travail était classé dans les dossiers du tribunal comme étant méthodiste.

Les employés en gommage étaient assis à quelques pas des avocats en costume que leur employeur avait engagés pour les poursuivre en justice. Le rôle de l’hôpital en tant qu’organisation exonérée d’impôts, qui emploie les accusés et les poursuit, n’a pas été remarqué par les juges, les avocats et les accusés eux-mêmes.

MLK50 et ProPublica ont constaté que la politique d’assistance financière de Methodist se démarquait de ses homologues de Memphis et de tout le pays. La police n'offre aucune assistance aux patients, quelle que soit leur forme d'assurance maladie, quels que soient leurs frais. Dans le cadre du régime d’assurance des méthodistes, les employés sont responsables d’une franchise individuelle de 750 USD, puis de 20% des frais d’hospitalisation et de soins ambulatoires, jusqu’à concurrence de 4 100 USD par an.

L’histoire de la femme de ménage est documentée dans les archives du tribunal des sessions générales du comté de Shelby, y compris les procès-verbaux en ligne et l’historique des paiements en ligne. Un journaliste a interrogé la gouvernante plusieurs fois en personne et au téléphone. L'employé a remis à la journaliste six années de factures d'hôpital méthodistes détaillées, son dossier de crédit et d'autres factures médicales en souffrance. La plupart de ses dettes ont été contractées avant qu'elle ne commence à travailler chez méthodiste.

À cinq reprises entre 2012 et 2014, elle s'est rendue à l'hôpital pour des problèmes d'estomac, selon les factures détaillées. (Des années plus tard, elle subit une opération chirurgicale pour traiter une diverticulite.) À cette époque, elle était assurée par son travail dans un hôtel, où elle nettoyait les chambres pour 10,66 $ l'heure. Une fois que l’assurance a payé sa part, elle devait un peu plus de 17 500 $.

En 2015, la gouvernante a quitté le travail d'hôtel et a perdu son assurance. Trois fois cette année-là, elle se rendit aux urgences de Methodist, mais comme elle n’était pas assurée et avait peu de revenus, elle avait droit à une aide financière. Méthodiste a radié plus de 45 000 $ de factures d’hôpitaux.

Dans une déclaration, Methodist a déclaré qu'il offrait un rabais automatique de 70% aux patients non assurés et des soins gratuits aux patients non assurés, égaux ou inférieurs à 125% des directives fédérales en matière de pauvreté. Pour un adulte célibataire avec deux personnes à charge, cela représenterait un peu plus de 26 600 $. Les patients non assurés qui gagnent plus que cela, mais moins de deux fois le seuil de pauvreté, sont également admissibles à des réductions, a-t-il ajouté.

En 2016, incapable de trouver du travail, la gouvernante a quitté Memphis. Pendant plus d'un an, a-t-elle déclaré, elle et son fils étaient sans abri et se jetaient entre leurs proches à Chicago, où elle était née, et au Texas.

Mais sa fille et ses petits-enfants de Memphis lui ont manqué, alors en 2017, elle est revenue. En août 2017, Methodist l'a poursuivie en justice pour les factures qu'elle avait accumulées lorsqu'elle était assurée des années auparavant. Plus tard ce mois-ci, elle a été embauchée dans un hôpital méthodiste à partir de 11,95 $ l'heure.

L’agence de recouvrement de l’hôpital, dont elle est propriétaire, n’avait pas sa bonne adresse et n’était pas en mesure de lui notifier qu’elle avait été poursuivie en justice, mais l’an dernier, Methodist a essayé à nouveau. Cette fois, il avait la bonne adresse.

En novembre, un serveur de traitement lui a remis le mandat civil dans son appartement de South Memphis.

Sur la recommandation du serveur de processus, elle a appelé l’agence de recouvrement de l’hôpital et lui a proposé de payer 50 USD toutes les deux semaines. "Mais ils ont dit que cela n’était pas suffisant", at-elle rappelé. «Il me suffirait d'aller au tribunal. Ils ont dit que je leur devais toute ma vie », se souvient-elle.

Dans une déclaration sous serment déposée au tribunal cette année, la gouvernante a mentionné ses personnes à charge comme étant un petit-fils et son fils âgé de 27 ans, qui aurait, selon elle, un trouble bipolaire et la schizophrénie. Elle a déclaré à la cour qu'elle avait gagné 16 000 dollars en 2017, ce qui la situe plus de 4 000 dollars sous le seuil de pauvreté fédéral de cette année pour une famille de trois personnes. (Comme elle avait une assurance, elle n’était pas éligible à l’assistance en vertu de la police de l’hôpital.)

Fred Morton, un ministre méthodiste à la retraite de Memphis, s'est dit surpris d'apprendre que Methodist poursuivait ses propres employés.

«Les employés devraient au moins recevoir un salaire minimum adéquat», a-t-il déclaré. «Ils ne devraient certainement pas être prédateurs vis-à-vis de leurs propres employés en ce qui concerne les factures médicales. C’est très contraire aux Écritures.

Il a déclaré que les évêques méthodistes qui siègent au conseil d’administration ont la responsabilité de lui rappeler les valeurs de la dénomination.

«C’est une affaire de force de l’église», a déclaré Morton.

Trois évêques de l’Église méthodiste unie siègent au conseil d’administration de l’hôpital. Le bureau de Mgr Gary Mueller a référé un journaliste au bureau de communication de Methodist Le Bonheur Healthcare. Mgr Bill McAilly a refusé de commenter. Mgr James E. Swanson n'a pas répondu à plusieurs demandes de commentaires.

Lorsque la gouvernante a comparu devant un juge de la Cour des sessions générales cette année, elle avait déposé une requête proposant de payer 50 $ toutes les deux semaines, ou 100 $ la plupart des mois. Lorsque l’avocat de l’hôpital a demandé 200 dollars par mois, elle a été abasourdie.

«C'est mon seul travail, c'est mon seul revenu, alors comment suis-je censé vivre?» Se souvint-elle en réfléchissant.

Soucieuse que le juge se range à l'hôpital, la gouvernante a fait une autre offre.

«Je pourrais faire 75 dollars toutes les deux semaines», dit-elle rapidement.

L'avocat a accepté et le juge a signé la commande.

Etre employé et défendeur est «vraiment un peu triste», a déclaré la gouvernante. Quand on lui demande comment elle parvient à joindre les deux bouts, elle répond que non. "Cela me tue, me tue doucement", dit-elle.

Elle a ajouté qu’elle n’avait pas contacté le service de la paie de l’hôpital ou un responsable au sujet des factures de l’hôpital pour lesquelles elle était poursuivie. «Ils ne se soucient pas de ça. … Que je sais.

"Je ne veux plus être sans abri"

Ce qui rend le paiement des factures médicales si difficile pour certains employés méthodistes, c’est que leurs salaires sont bas, à la traîne par rapport à plusieurs autres grands employeurs du marché de Memphis. En décembre, l’hôpital de recherche pour enfants St. Jude a annoncé que son salaire minimum pour les travailleurs à temps plein et à temps partiel serait porté à 15 dollars de l’heure. La décision de St. Jude fait suite à un engagement similaire de le gouvernement du comté de Shelby, Écoles du comté de Shelby et Blue Cross Blue Shield du Tennessee.

Chez Methodist, qui exploite cinq hôpitaux dans le comté de Shelby, les employés les moins payés gagnent 10 dollars de l’heure et environ 18% des travailleurs gagnent moins de 15 dollars de l’heure, a fait savoir l’hôpital en réponse à l’enquête 2018 du salaire minimum réalisée par MLK50.

En 2017 encore, la chambre du Grand Memphis avait annoncé sur son site Web que la ville offrait une main-d'œuvre à «des taux de salaire inférieurs à ceux de la plupart des autres régions du pays».

Les principes sociaux de l’Église Méthodiste Unie, qui énoncent la position de la dénomination sur tout, du changement climatique à la peine de mort, parlent directement de ce que les employés devraient gagner. «Toute personne a droit à un emploi avec un salaire vital», indique le rapport.

La déclaration du modèle de salaire de vie sur le site Web de l’église dit: «L’exploitation ou le sous-paiement des travailleurs est incompatible avec le commandement du Christ d’aimer notre prochain."

Méthodiste, qui figurait dans la liste des meilleurs employeurs de l'État de 2019 selon Forbes, n'a pas répondu à des questions spécifiques sur la rémunération des employés. Sur son site Web, il est indiqué: «La politique de Methodist Le Bonheur Healthcare consiste à verser à ses employés des salaires concurrentiels et basés sur le marché».

Ni le méthodiste, baptiste Memorial à but non lucratif Healthcare ni le Regional One, l’hôpital public, ne paient tous leurs employés au moins 15 $ l’heure. Même ce chiffre rendrait impossible de joindre les deux bouts pour un employé qui essaie seul de subvenir aux besoins d'un ménage avec personnes à charge, selon le MIT Salaire minimum vital et un autre créé par le Economic Policy Institute, les deux prenant en compte les frais de subsistance locaux.

Le salaire horaire de la gouvernante de 12,25 dollars est bien inférieur à cela. Sans heures supplémentaires, elle a déclaré que son salaire net serait d'environ 1 600 dollars par mois. Son loyer est de 610 $.

Même avec autant d’heures supplémentaires qu’elle obtient, elle se tourne vers les prêts sur salaire. Depuis décembre, elle a renouvelé un prêt sur salaire de 425 $ toutes les deux semaines, en versant 71 $ à chaque fois. «Vous devez voler à Paul pour payer Peter», dit-elle. "Il ne semble jamais que vous puissiez aller de l'avant."

La gouvernante a postulé un emploi chez Walmart, mais on lui a répondu que le magasin le plus proche n'accepte pas les candidatures. Elle doute que le salaire soit meilleur, mais elle espère que ce sera moins stressant.

«Les temps sont durs, car parfois mon corps a l’impression que je ne peux pas y arriver, mais je me lève quand même, parce que je ne veux plus être sans-abri."

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