Un juge en faillite déclare que les prêts aux étudiants créent "une prison de réclusion émotionnelle"

Le juge en faillite Robert Berger a rendu un avis en 2016 qui mérite d'être mieux connu qu'il ne l'est. Bien que la décision du juge Berger porte essentiellement sur une disposition obscure du droit de la faillite, elle contient également un résumé incisif de la misère infligée à des millions d’Américains par le programme fédéral de prêts aux étudiants.

Les affaires Engen concernent Mark et Maureen Engen, un couple marié qui a déposé son bilan en vertu du chapitre 13. M. et Mme Engen ont présenté un plan visant à verser aux créanciers environ 5 000 dollars par mois sur cinq ans. En vertu de leur plan, les Engens rembourseraient complètement la première hypothèque de leur maison, un prêt auto, ainsi que les impôts des États et taxes fédérales. En outre, les Anglais effectueraient des paiements à des débiteurs non garantis qui ne recevraient qu'un remboursement partiel.

Dans leur plan, les Engens ont classé leur dette liée à un prêt étudiant dans une catégorie distincte de créanciers non garantis et ont proposé de rembourser cette dette complètement (sans intérêt) avant de verser des paiements sur d'autres créances non garanties (p. 529). Le syndic dans l’affaire Engens s’est opposé à l’octroi d’un traitement préférentiel aux prêts étudiants.

Dans un avis bien motivé, le juge Berger a approuvé le plan de remboursement Engens plutôt que l’opposition du syndic et a expliqué pourquoi il convenait de classer les prêts étudiants dans une catégorie distincte de dettes non garanties.

Tout d'abord, a expliqué le juge Berger, la dette liée aux prêts étudiants est une dette particulièrement lourde car elle est assez difficile à acquitter en cas de faillite. Les débiteurs en faillite doivent engager une procédure contradictoire pour acquitter leur prêt étudiant, et «son litige en matière de faillite est suffisamment coûteux et. . . si exigeante que les débiteurs essaient même rarement de voir leur dette remboursée »(p. 531, ponctuation interne et citation omis).

En effet, la tentative du débiteur de rembourser une dette liée à un prêt étudiant est généralement «un exercice futile», les débiteurs étant contraints de surmonter ce qui équivaut à une «présomption de criminalité» afin d’obtenir réparation (p. 57, citation interne omise).

De l’avis du juge Berger, les difficultés associées à la dette liée à un prêt étudiant justifient de la considérer comme une classification distincte dans un plan de remboursement du chapitre 13. En fait, dans certains cas, le regroupement de prêts étudiants avec d’autres dettes non garanties obligerait les débiteurs à devoir davantage sur leurs prêts étudiants après la faillite qu’avant de demander l’allégement de la faillite.

Le juge Berger a ensuite abordé une longue discussion sur la qualité pernicieuse de la dette liée aux prêts étudiants aux États-Unis. Les prêts aux étudiants, a-t-il fait remarquer, ont amené de nombreux diplômés des universités à retarder leur mariage, à acheter une voiture, à accaparer leur logement et à différer l'épargne en vue de leur retraite. L'endettement des étudiants préoccupe de plus en plus les Américains âgés, avec plus du quart des prêts étudiants détenus par des débiteurs âgés de 65 à 74 ans en défaut.

Le juge Berger a ensuite exposé le grave préjudice subi par les débiteurs en difficulté des prêts étudiants qui ne sont pas en mesure de rembourser leurs prêts en cas de faillite. «Les prêts étudiants non remboursables peuvent créer une prison virtuelle pour les débiteurs», a-t-il écrit, «une prison sans confinement physique mais certainement une prison d’emprisonnement émotionnel» (p. 550).

Enfin, le juge Berger a conclu son opinion en affirmant avec force que la réparation de la faillite profite non seulement au débiteur en détresse; cela profite aussi à la société.

Notre Cour est d’avis que de nombreuses faillites de consommateurs sont déposées par des individus désespérés, épuisés financièrement, émotionnellement et physiquement. Le débat sur le fait que la libération de la faillite offre un nouveau départ aux débiteurs honnêtes mais malheureux est parfois quelque peu occulté par le fait que, ce qui est peut-être aussi important, il procure un avantage proportionné à la société et à l'économie. Les gens sont libérés du fardeau émotionnel et financier pour devenir des participants plus dynamiques et en meilleure santé. (p. 550)

La loi de 2019 sur l'allègement de la faillite des emprunteurs étudiants est actuellement en attente au Congrès. Cette législation, si elle est adoptée, supprimera la disposition relative à la «contrainte excessive» du Code de la faillite et permettra aux débiteurs surchargés d’apurer leurs prêts étudiants en faillite comme toute autre dette de consommateur non garantie. Les partisans de ce projet de loi devraient citer l'opinion de la juge Berger dans In re Engen, car elle exprime l'opinion d'un juge fédéral selon laquelle la disposition relative à la «contrainte excessive» du Code de la faillite a créé «une prison d'emprisonnement émotionnel» qui pèse non seulement sur les étudiants débiteurs, mais aussi sur notre société. dans son ensemble.

Références

Dans l'affaire Engen, 561 B.R.523 (Bankr. D. Kan. 2016).

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